05/12/2021

El corrent de gas de Magalhães està 5 vegades més a prop de la Terra i xocarà més ràpidament

El Corrent de Magalhães és el nom que els astrònoms donen a un enorme flux de gas que serpenteja al voltant de la nostra galàxia, la Via Làctia. I avui, els investigadors suggereixen que aquesta estructura podria estar molt més a prop de la Terra del que s'imaginaven. 

Clic per engrandir. El Corrent de Magalhães està format per gas arrancat dels núvols de
Magalhães, dues galàxies nanes properes a la nostra Via Làctia. Investigadors de la Universitat
de Wisconsin (Estats Units) creuen avui que aquest corrent podria estar molt més a prop nostre
del que es pensaven. A la imatge: el Gran Núvol de Magalhães (LMC) en el visible i en
l'ultraviolat. © Axel Mellinger, Central Michigan Univ., NASA.

En el seu petit racó de l'Univers, la nostra galàxia no està aïllada. Va acompanyada de diverses galàxies nanes. Els núvols de Magalhães són els més coneguts d'elles. Es poden observar al cel de l'hemisferi sud. I amb el temps, la gravetat els va arrabassar grans corrents de gas: això és el Corrent de Magalhães.

Aquest corrent, els investigadors hi estan interessats perquè amaga algunes pistes tant de l'evolució passada de la Via Làctia com del seu futur. Un equip de la Universitat de Wisconsin (Estats Units), tenint en compte una nova hipòtesi que avança que aquest corrent està embolicat en una corona de gas calent, ens explica avui com, mentre les galàxies nanes eren capturades per la Via Làctia, el petit núvol de Magalhães va gravitar al voltant del gran núvol de Magalhães en una direcció oposada a la imaginada pels astrònoms, què arqueja el corrent de Magalhães cap a la Terra més que en sentit contrari.

Clic per engrandir. Una visió del gas al "sistema de Magalhães" tal com apareixeria al cel
nocturn. Aquesta imatge, presa directament de les simulacions digitals dels investigadors, ha
estat lleugerament modificada per motius estètics. Crèdit: Colin Legg, Scott Lucchini,
Universitat de Wisconsin
 

Part de la història de la Via Làctia per reescriure

Per tant, aquest flux de gas podria estar cinc vegades més a prop de nosaltres del que els astrònoms pensaven anteriorment. S'acosta a uns 65.000 anys llum. De fet, també podria ser fins a cinc vegades més lleuger. I el més important, xocar amb la Via Làctia molt abans del que havien calculat els investigadors. En només uns 50 milions d'anys, després de reabastir la formació de noves estrelles.

Aquest treball també hauria de permetre als astrònoms tenir finalment a les seves mans les estrelles que han estat arrencades de la seva respectiva galàxia amb aquests fluxos de gas que formen el corrent de Magalhães. Perquè si aquestes se'ls hi han escapat des de fa unes dècades, en última instància no és perquè estiguessin massa lluny, i per tant fessin poca llum. Però potser només... perquè no les estaven buscant al lloc correcte.


Ho he vist aquí.

30/11/2021

Quan els vents de Mart et permeten conèixer el seu subsòl

Clic per engrandir. Camp de dunes a l'interior d'un petit cràter de 5 Km de diàmetre a una
planúria del nord de Mart. Crèdit: NASA, JPL, UArizona.

La missió InSight es va enviar a Mart el 2018 amb un objectiu molt concret: sondejar l'interior del Planeta Vermell. I per sorprenent que sembli, implica, entre altres coses, una anàlisi de les vibracions induïdes pel bufar dels vents. Els investigadors ens ofereixen ara, a partir d'aquestes dades, un mapa força detallat del subsòl marcià.

Mart, el planeta vermell intriga els investigadors. Fa somiar els aficionats. I en els darrers anys, un gran nombre de missions científiques han sortit a trobar-lo. L'han sobrevolat, s'han posat en òrbita al seu voltant o han aterrat al seu damunt. Retornant a la Terra una quantitat d'informació sobre la seva atmosfera i superfície. Però la missió InSight, que va aterrar al costat d'Elysium Planitia, una zona volcànica situada a l'equador del planeta, és la primera a centrar-se específicament en el seu subsòl.

Utilitzant el seu sismòmetre a bord, l'instrument SEIS (sigles de Seismic Experiment for Interior Structure) o experiment sísmic per a l'estructura interior, InSight ja ha donat als científics una idea de la mida i la composició del nucli del planeta vermell. Però també la naturalesa del seu mantell i el gruix de la seva escorça. Avui, investigadors de l'Institut Federal Suís de Tecnologia de Zuric (Suïssa) mostren com, rastrejant les reverberacions del soroll del vent sobre capes de sòl i roques, són capaços de determinar de què estan fets els primers dos-cents metres de l'escorça marciana.

La tècnica que van utilitzar es va desenvolupar amb finalitats força terrenals. Per tal d'estudiar les estructures subterrànies de les regions amb risc d'activitat sísmica. Al nostre vell planeta blau, de fet els oceans, però també els vents, fan tremolar constantment el sòl. I aquests lleugers tremolors que els sismòlegs poden mesurar amb els seus instruments més sensibles són com les empremtes dactilars del que està passant al soterrani.

Clic per engrandir. L'anàlisi de les vibracions induïdes pel vent de Mart dóna llum sobre les
propietats del subsòl del planeta. La missió InSight de Mart sondeja la geologia de la
Elysium Planitia, trobant capes alternes de basalt i sediments.Crèdit: Universitat de Colònia. Twitter.

Detalls sorprenents

A Mart, no hi ha oceans, una atmosfera molt tènue, amb poc vent, doncs. I una única estació de mesura, la missió InSight. Tanmateix, els enregistraments de l'aterrador acaben de revelar alguns detalls sorprenents del subsòl marcià, amb una resolució d'un metre prop de la superfície i encara unes desenes de metres més de profunditat.

La cartografia establerta pels investigadors revela una capa inesperada de 30 a 40 metres de sediment. El seu origen encara està per determinar. Aquesta capa està envoltada de gruixuts dipòsits de lava solidificada. Tot cobert amb una capa d'uns tres metres de regolita sorrenca. I suggereix que la història d'Elysium Planitia podria haver estat més pertorbada del que els astrònoms pensaven anteriorment.

Gràcies a estudis previs sobre cràters propers, els investigadors han determinat que les capes de lava daten d'entre uns 1.700 milions -enmig d'un període bastant tranquil, fred i sec a Mart- i 3.600 milions en anys, durant un període de forta activitat volcànica. Per sobre de la capa de lava més jove, just per sota de la regolita superficial, també hi ha una capa de roca d'uns 15 metres de gruix. Probablement va ser aixecada de la superfície marciana per l'impacte d'un meteorit.

Ara, els investigadors esperen poder aplicar la seva tècnica per explorar el subsòl de Mart més profundament. Fins als primers quilòmetres de l'escorça marciana.


Ho he vist aquí.

28/11/2021

Aquesta nana blanca gira en només 25 segons!

 

Clic per engrandir. Recreació artística de J0240+1952, una nana blanca que gira sobre si mateixa
en només 25 segons!. Una velocitat extrema que li deu a la seva companya de la qual aspira
matèria, parcialment llançada de nou a l'espai. Crèdit: Marck Garlick, Universitat de Warwick

25 segons. No li cal més temps perquè aquesta increïble nana blanca giri completament sobre si mateixa. Un rècord! Tot gràcies a una companya més gran que ella i a un estrany mecanisme anomenat "hèlix magnètic".

Una nana blanca és una estrella que ha cremat tot el seu combustible. Després de perdre les seves capes exteriors, es continua encongint i refredant-se durant milions d'anys. I J0240+1952 n'és una d'elles. De la mida de la nostra Terra, però 200.000 vegades més massiva, però el que la fa realment especial és la seva increïble velocitat de rotació. Així com el nostre planeta gira en 24 hores, aquesta nana blanca ho fa en només... 25 segons!

Els investigadors de la Universitat de Warwick (Regne Unit) expliquen aquesta velocitat extrema per la presència, propera a J0240+1952 d'una altra estrella. La nana blanca de fet, xucla material de la seva companya. Un plasma que cau a gran velocitat sobre el seu equador i li proporciona la formidable energia que alimenta la seva rotació. 

 Clic per engrandir. Per girar sobre si mateix, el nostre Sol necessita una mica més de 25
dies. El rècord anterior d'una nana blanca (CTCV J2056-3014) era de 29 segons.
Crèdit: La font de la informació, Adobe Stock

Les "hèlixs magnètiques" omplen el cel?

És a més, aquest plasma el que va permetre als astrònoms mesurar la velocitat de rotació de J0240+1952. En algun moment de la seva història, l'estrella va desenvolupar un fort camp magnètic. Com a resultat, gran part del plasma aspirat és propulsat a l'espai a uns 3.000 km/s. La resta flueix als pols magnètics de la nana blanca. Formant punts brillants i provocant pulsacions identificables a la llum que ens arriba. Amb la condició que utilitzem el més sensible dels nostres instruments.


En uns 70 anys d'observacions, aquesta és només la segona vegada que els investigadors observen aquest fenomen anomenat "hèlix magnètica". Però és la primera vegada que realment poden confirmar l'alta velocitat de rotació de la nana blanca. "A partir de la nostra primera observació, vam construir un model. Va predir que la nana blanca havia de girar molt ràpidament. Aquesta segona observació ho confirma", diu entusiasmat Tom Marsh físic, en un comunicat de premsa. El que ara considerem aquest mecanisme de "hèlix magnètica" com una propietat genèrica dels sistemes binaris amb nana blanca que compleixen determinades condicions.

 

Ho he vist aquí.

26/11/2021

Mart: la bellesa d'aquest paisatge ha sorprès a l'equip del Curiosity.

Mai ens cansem de l'espectacle de Mart. A milers de quilòmetres del Perseverance, el rover Curiosity ha enviat a l'equip que el cuida a la Terra una magnífica "postal". Van quedar meravellats per la bellesa d'aquest paisatge.

Al final de cada sèrie de "viatges" d'exploració determinats pel seu equip a la Terra, Curiosity (ja fa 9 anys terrestres a Mart ) aprofita per descansar i fer unes quantes fotos del paisatge que l'envolta.

Aquesta vegada, diu la NASA, els membres de l'equip van quedar tan sorpresos amb les imatges fetes en baixa resolució per les càmeres de navegació (NavCam), que van decidir tornar a prémer el botó de l'obturador a vegades per aconseguir una sèrie en alta resolució.

Aquí teniu el resultat després d'haver fos les dues imatges i operat uns quants retocs: una panoràmica fascinant del Planeta Vermell.

Clic per engrandir. Panorama capturat per les càmeres de navegació del rover Curiosity el 16
de novembre de 2021 des d'un promontori al Mount Sharp. Crèdit: Nasa, JPL-Caltech

Una postal acolorida del paisatge que recorre el Curiosity

Les imatges van ser preses recentment (16 de novembre a la Terra, el dia 3.299 de Mart del rover), des del promontori on es troba actualment el Curiosity, encara als vessants del Mount Sharp. La muntanya que s'eleva als 5.500 metres es visible una mica aquí a la dreta de la foto. A l'esquerra del rover, descobrim el relleu batejat Rafael Navarro, en homenatge a un membre de l'equip del JPL.

A la llunyania, a l'horitzó, a més de 30 quilòmetres del rover, s'estén una immensa paret de roques d'uns 2.300 metres d'alçada. Aquesta és la vora del vast cràter d'impacte on el Curiosity va aterrar fa 9 anys, el cràter Gale (155 km de diàmetre). Més a prop, entre 400 i 800 metres dels ulls de Curiosity, els sorprenents túmuls esculpits pels vents marcians del complex "Arenes de Forvie". 

Clic per engrandir. El "Vell de la Muntanya" de New Hampshire, però a Mart foto feta pel
@MarsCuriosity el Sol 3303. Crèdit: NASA, JPL-Caltech

Pel que fa als colors que cobreixen aquestes dues fotos combinades i originalment, en blanc i negre, no reflecteixen el que vam poder veure amb els nostres propis ulls, sinó que s'han afegit tenint en compte la brillantor que envolta el cel en dos moments del dia marcià. La primera, la part esquerra de la foto, mostra l'ambient matinal en tons ataronjats, mentre que la segona, en tons blaus, a la dreta, la tarda.

 

 
Clic per engrandir. Nou selfie del MAHLI del rover Mars Curiosity. Presa el Sol 3303 després
d'una reeixida campanya de perforació. Crèdit: NASA, JPL-Caltech

En el mateix context geològic, Curiosity ha dividit una nova selfie, que inclou les diferents peces del trencaclosques, que s'acaben de transmetre a la seu central de la missió. Diversos entusiastes de l'exploració espacial ja han compartit el seu treball.

Podeu veure una imatge de Mart en alta definició i amb un gran zoom fent un clic aquí


Ho he vist aquí.

24/11/2021

Els astrònoms descobreixen una "barrera" que separa el centre de la Via Làctia

 Els astrònoms descobreixen una enorme "barrera" que separa el centre de la Via Làctia del mar de raigs còsmics. Això impedeix que les partícules més ràpides de l'univers entrin al centre de la nostra galàxia.

Segons un nou estudi, el centre de la Via Làctia encara pot ser més estrany del que es pensaven els astrònoms.

Per a l'estudi, un equip d'investigadors de l'Acadèmia Xina de Ciències de Nanjing va investigar un mapa de raigs gamma radioactius -la forma de llum de més energia a l'univers, que pot sorgir quan les partícules d'altíssima velocitat anomenades raigs còsmics xoquen amb la matèria ordinària- que esclaten al centre de la nostra galàxia i els seus voltants.

Clic per engrandir. Una recreació artística del centre de la Via Làctia, utilitzant dades del
telescopi espacial Fermi de raigs gamma. Crèdit: NASA Goddard)

El mapa va revelar que alguna cosa a prop del centre de la galàxia sembla estar accelerant partícules a velocitats al·lucinants -molt properes a la velocitat de la llum- i creant una abundància de raigs còsmics i raigs gamma just fora del centre galàctic. Tot i això, fins i tot quan el centre galàctic bufa una tempesta constant de radiació d'alta energia cap a l'espai, una mica a prop del nucli de la Via Làctia impedeix l'entrada d'una gran part dels raigs còsmics procedents d'altres parts de l'univers, ha informat l'equip el 9 de novembre a la revista Nature Communications

Els investigadors van descriure l'efecte com una “barrera” invisible que envolta el centre de la galàxia i que manté la densitat dels raigs còsmics allà significativament més baixa que el nivell de referència observat a la resta de la nostra galàxia. En altres paraules: Els raigs còsmics poden sortir del centre galàctic, però els costa entrar-hi.

Com funciona aquesta barrera còsmica, o per què existeix, continua sent un misteri. 

Un monstre al ben mig

El centre de la nostra galàxia es troba a uns 26.000 anys llum de la Terra, a la constel·lació de Sagitari. És un lloc dens i polsegós, que acull més d'un milió de vegades més estrelles per any llum que tot el sistema solar, tot envoltat al voltant d'un forat negre supermassiu amb uns 4 milions de vegades la massa del Sol.  

Els científics sospiten des de fa temps que aquest forat negre, anomenat Sagitari A*, o potser algun altre objecte situat al centre de la galàxia, accelera protons i electrons a una velocitat propera a la de la llum, creant raigs còsmics que es propaguen per tota la nostra galàxia i cap a l'espai intergalàctic. Aquests raigs es propaguen a través dels camps magnètics de la nostra galàxia, creant un oceà de partícules d'alta energia la densitat dels quals és més o menys uniforme a tota la Via Làctia. Aquesta sopa constant de partícules s'anomena mar de raigs còsmics. 

Clic per engrandir. L'instrument Fermi LAT -Large Area Telescope- (caixa platejada a la part
superior) es mostra integrat a la nau espacial a
Spectrum Astro Space Systems el desembre
de 2006. El trio d'estructures blanques i platejades al centre de la imatge són alguns dels
detectors de iodur de sodi que componen l'instrument GBM.  Crédit: NASA/General Dynamics
Advanced Information Systems

Al seu nou estudi, els investigadors van comparar la densitat de raigs còsmics en aquest mar amb la densitat de raigs còsmics dins del centre galàctic. Els raigs còsmics no es poden veure directament, però els científics els poden trobar als mapes de raigs gamma de l'espai, que mostren efectivament on han col·lisionat els raigs còsmics amb altres tipus de matèria. 

Utilitzant les dades del Fermi Large Area Telescope, l'equip va confirmar que alguna cosa al centre galàctic està actuant com un accelerador de partícules gegant, disparant raigs còsmics cap a la galàxia. Entre els possibles culpables hi ha Sagitari A*, ja que els forats negres podrien, en teoria, disparar certes partícules a l'espai fins i tot mentre engoleixen tota la resta al seu voltant, segons ha informat anteriorment Live Science; les restes d'antigues supernoves; o fins i tot els forts vents estel·lars de les nombroses estrelles que s'amunteguen al centre galàctic. 

Però el mapa també va revelar la misteriosa "barrera", un punt clar en què la densitat dels raigs còsmics disminueix considerablement a la vora del centre galàctic. L'origen d'aquest fenomen és més difícil de precisar, segons els investigadors, però pot estar relacionat amb el garbuix de camps magnètics que es troben a prop del nucli dens de la nostra galàxia. 

Per exemple, els densos núvols de pols i gas a prop del centre galàctic podrien col·lapsar sobre ells mateixos, comprimint els camps magnètics i creant una barrera a prova de raigs còsmics, suggereix l'equip al seu article. O potser els vents estel·lars de la miríada d'estrelles del centre galàctic empenyen contra el mar de raigs còsmics, com fa el vent solar. 

Cal continuar investigant per esbrinar què passa exactament a les estranyes profunditats de la nostra galàxia.

Publicat originalment a Live Science. Pots saber-ne més de la missió Fermi fent un clic aquí.

 

Ho he vist aquí.

Catàleg Caldwell del Hubble. Objecte C35

 Clic per engrandir. Crèdit: NASA-ESA

En mirar aquesta imatge, t'has convertit sense saber-ho en un viatger del temps intergalàctic. Caldwell 35, també coneguda com a NGC 4889, és una galàxia que és realment lluny, molt lluny: aproximadament 300 milions d'anys llum, o uns més de 2.810.000.000.000.000.000.000 de kilòmetres. Això vol dir que la llum de Caldwell 35 que arriba avui a la Terra té 300 milions d'anys. En observar Caldwell 35, l'objecte més llunyà del catàleg Caldwell, tenim l'oportunitat de mirar enrere en el temps i veure el racó del cosmos tal com era fa molt de temps. 

Caldwell 35, un altre dels descobriments de l'astrònom William Herschel, és una galàxia el·líptica gegant, la més gran i brillant a prop del centre d'aquesta imatge del Hubble. Està acompanyada per altres membres del cúmul de galàxies Berenice, i té com a teló de fons centenars de galàxies encara més distants. (Una estrella brillant a la part dreta de la imatge, i una altra més tènue sobre ella, pertanyen a la nostra pròpia galàxia). 

Els científics creuen que Caldwell 35 és unes dues vegades i mitja més gran que la Via Làctia. Al cor d'aquesta galàxia d'aparença tranquil·la s'hi amaga un forat negre supermassiu. Amb una massa 21.000 milions de vegades més gran que la del Sol, és el forat negre més colossal mai descobert. (Per comparar, es creu que el forat negre del centre de la nostra galàxia és 4 milions de vegades més massiu que el Sol).

Els forats negres solen provocar imatges d'estrelles i planetes precipitant-se a la negror tintada d'un vòrtex similar a un tornado, tenallats per l'agafada implacable de forces invisibles. Tot i que el forat negre de Caldwell 35 solia alimentar-se de material els primers anys, els astrònoms creuen que el bufet galàctic s'ha esgotat i s'ha deixat d'alimentar. No només no absorbeix estels, sinó que en realitat s'estan formant estels nous que orbiten pacíficament al voltant del forat negre. 

Aquesta imatge va ser presa amb l'Advanced Camera for Surveys del Hubble (Càmera avançada de Sondejos) en llum visible i infraroja. Amb una magnitud de 11,5, Caldwell 35 es veu millor fent servir un telescopi gran sota cels foscos. Igual que a la imatge del Hubble, es poden veure diverses galàxies més febles acompanyant Caldwell 35 al camp de visió. Des de l'hemisferi nord, el final de la primavera és el moment ideal per veure la galàxia, que es troba a la constel·lació de la Cabellera de Berenice. Des de l'hemisferi sud, busqueu-la a finals de tardor. 

Per a més informació (en anglés) sobre les observacions de Caldwell 35 realitzades pel Hubble, vegeu: El gegant adormit.
 

C35 al web de la NASA
Índex del Catàleg Caldwell del Hubble del blog



23/11/2021

Actualització del llançament del telescopi James Webb

La data de preparació per al llançament del Telescopi Espacial James Webb es trasllada al 22 de desembre del 2021 per permetre proves addicionals de l'observatori, després d'un recent incident ocorregut durant els preparatius del llançament de Webb.

Clic per engrandir. Recreació artística del telescopi espacial James Webb (Webb), plegat al coet
Ariane 5 durant el llançament des del port espacial europeu de la Guaiana Francesa. Webb és el
proper gran observatori de la ciència espacial, dissenyat per respondre les preguntes més
importants sobre l'Univers i per fer descobriments innovadors a tots els camps de
l'astronomia. Webb permetrà veure més enllà dels nostres orígens, des de la formació de les
estrelles i els planetes fins al naixement de les primeres galàxies a l'Univers primitiu.
Crèdit: ESA / D. Ducros.

L'incident es va produir durant les operacions en la instal·lació de preparació de satèl·lits al port espacial europeu de Kourou, a la Guaiana Francesa, realitzades sota la responsabilitat general d'Arianespace. Els tècnics es preparaven per acoblar Webb a l'adaptador del vehicle de llançament, que s'utilitza per integrar l'observatori amb l'etapa superior del coet Ariane 5. Un alliberament sobtat i imprevist d'una banda de subjecció -que assegura Webb a l'adaptador del vehicle de llançament- va provocar una vibració a tot l'observatori.

Es va convocar immediatament una junta de revisió d'anomalies dirigida per la NASA per investigar i instituir proves addicionals per determinar amb certesa que l'incident no va fer malbé cap component. La NASA i els socis de la missió proporcionaran una actualització quan les proves es completin a finals d'aquesta setmana.

El llançament de Webb estava previst per al 18 de desembre en un coet Ariane 5 d'Arianespace des del port espacial europeu.

El Telescopi Espacial James Webb és el següent gran observatori de la ciència espacial després del Hubble, dissenyat per respondre les preguntes més importants sobre l'Univers i fer descobriments innovadors a tots els camps de l'astronomia. El Webb permetrà veure més enllà dels nostres orígens, des de les primeres galàxies de l'Univers fins al naixement de les estrelles i dels planetes, passant pels exoplanetes amb potencial de vida. Més a prop nostre, Webb també observarà el nostre propi Sistema Solar. Webb és una associació internacional entre la NASA, l'ESA i l'Agència Espacial Canadenca (CSA-ASC). El telescopi es llançarà en un Ariane 5 des del port espacial europeu de la Guaiana Francesa. A més dels serveis de llançament, l'ESA hi contribueix amb dos dels quatre instruments científics, així com amb el personal de suport a les operacions de la missió.


Ho he vist aquí