22/11/2017

Quina és l'estrella més gran de l'univers?

La mida d'algunes estrelles de l'univers és impressionant en comparació amb la mida modesta del Sol. La massa d'altres estrelles també és sorprenent (una gran estrella no és necessàriament molt massiva i viceversa). Aquests són els casos més notables coneguts pels astrònoms.

Hi ha tantes estrelles a l' univers que és impossible conèixer-les totes. A més, ni tan sols sabem exactament quantes n'hi ha a la nostra galàxia. Per als astrònoms, es tracta més d'avaluar la seva massa prenent com a referència la del Sol: 1.98892 x 10^30 kg, és a dir, 333.000 vegades la de la Terra o 1.048 vegades la de Júpiter. Per exemple, la Via Làctia té una massa estimada d'unes 240 mil milions de vegades la del Sol.

De tipus nana groga, el Sol és una estrella amb dimensions relativament modestes. El seu diàmetre és de 1.392 milions de quilòmetres, que és 109 vegades el de la Terra. Aproximadament 1,3 milions de planetes semblants als nostres per omplir completament. Finalment, tingueu en compte que la nostra estrella només representa el 99,86% de la massa total del Sistema Solar.

Pel que fa a les estrelles, n'hi ha dos tipus de gegants: gegants i massives. 

Comparació de la mida del Sol amb la d'UY Scuti, la estrella més famosa.
© Philip Park, Wikimedia Commons, CC by-sa 3.0

 VY Canis Majoris o UY Scuti: quina és l'estrella més gran?

No fa molt de temps, va ser VY Canis Majoris qui va mantenir el rècord. La mida d'aquesta estrella, situada a la nostra galàxia, a uns 5.000 anys llum de distància de la Terra, cap a la constel·lació del Canis Majoris, ha estat revisada a la baixa: entre 1.420 i 1.540 vegades la del Sol, tot plegat gairebé 2 mil milions de km de diàmetre, 13 vegades la distància entre la Terra i el Sol.

VY Canis Majoris va ser destronada per una altra supergegant vermella: UY Scuti (9.500 anys llum de distància de la constel·lació de l'escut de Sobieski); 1.700 vegades més gran que el Sol, podria estendre's a Saturn si la col·loquem al centre del Sistema Solar! 

Mu Cephei o Erakis, "L'estel granat"

Aproximadament 1.200 vegades més gran que el Sol, Mu Cephei o Erakis -sobrenomenada "L'estel granat" per William Herschel- és famosa per ser visible en aquest color i sense instruments, dins de la constel·lació de Cepheus, al voltant d'uns 5.200 anys-llum de distància.

En qualsevol cas, la seva mida desproporcionada és sinònim de disminució. El seu color certifica la seva superfície en refredament. 

Aquest vídeo mostra cossos celestes des dels més petits (planetes) fins als més grans (diferents estrelles conegudes). Quan es va fer aquesta animació, VY Canis Majoris i UY Scuti encara no s'havien observat. © cycomedia.net, YouTube

Eta Carinae i les estrelles del grup R136, estrelles molt massives

Encara que més petites, les estrelles massives impressionen amb el seu ardor i vigor. Un dels casos extrems més famosos de la nostra galàxia és Eta Carinae, a 7.500 anys llum de la Terra; 120 vegades més massiva que el Sol per 250 vegades la seva grandària, aquesta estrella és un milió de vegades més brillant que la nostra estrella. Probablement era encara més massiva en la seva joventut, però a mesura que envelleix, segueix perdent pes: unes 500 masses de terra per any. No està lluny d'explotar ara, el que promet un espectacle celestial extraordinari en un futur relativament proper.

Fins i tot més colossals són els del cúmul R136, a la nebulosa de Tarántula de la galàxia nana del Gran Núvol de Magallanes, a uns 170.000 anys llum de la Terra. Nou d'aquestes joves estrelles tenen una massa 100 vegades més gran que les del Sol. Juntes, són 30 milions de vegades més brillants que aquest últim! Amb 250 vegades la massa del Sol, R136a1 és, amb diferència, l'estrella més massiva coneguda. Actualment, brilla fins a 10 milions de sols! Els astrònoms es pregunten sobre els processos que podrien haver generat aquest gegantisme, perquè els límits teòrics són 150 masses solars.  

Article original, clic aquí