12/09/2021

Gabinet de curiositats: 14 La fulgurita

Clic per engrandir. Fulgurita. Crèdit: Science Mail

En aquest nou capítol del  gabinet de curiositats, continuarem explorant el món mineral per descobrir una quimera diferent a qualsevol altra: la fulgurita. 

L’enorme diversitat de colors, formes, textures i lluentor dels minerals ofereix als curiosos un dipòsit infinit de sorpreses i meravelles. Però, entre totes les roques que adornen la superfície i les profunditats del nostre estimat planeta, un tipus en particular ha obtingut el meu (per l'autor de l'article) respecte i la meva fascinació. La majoria de les vegades tindrà un aspecte molt petit: un tub rocós, rugós i porós senzill que no sembla fantàstic, un agregat de sorra que sembla corall. Però la fulgurita porta dintre seu la marca d’una de les forces més formidables de la natura: el llamp. 

Clic per engrandir. Exemple d'exposició de fulgurita. Crèdit: Heritage Auctions

El pastor i la fulminació

Si volem creure els historiadors, la primera descripció d’aquesta fulminada pedra es remunta a principis del segle XVIII, amb el pastor David Hermann. Entre 1706 i 1707, mentre explorava les dunes que envoltaven el poble de Massel, a Polònia, descobreix una estranya estructura de sis metres de llargada, enterrada a la sorra. D'aparença buida i rugosa, la formació s'assembla a una gegantina branca calcificada. En aquell moment, el pobre home no comprèn la naturalesa del que va desenterrar i va anomenar la seva troballa Osteocolla Massliensis, probablement pensant que es tracta d’una escorça de carbonat càlcic que ha embolicat les arrels d’un arbre. Veurem més endavant que la seva intuïció no va ser tan dolenta, sinó que es va perdre el més important. 


Clic per engrandir. Fulgurita descoberta pels guardes forestals del TPWD al parc
estatal de Monahans Sandhills. Crèdit: Texas Parks and Wildlife Department

No va ser fins al 1790 que es va establir el primer vincle amb els llamps, com a mínim, durant un accident espectacular. En una carta adreçada a la Royal Society, a la qual va adjuntar diversos exemplars de roques, el botànic, geòleg, químic i doctor William Withering relata detalladament aquest esgarrifós episodi:

"Permeteu-me demanar l'atenció de la Royal Society per alguns fets relatius a un núvol de tempesta, el llamp del qual fusiona una gran quantitat de material de quars. Aquest núvol es va formar al sud, la tarda del 3 de setembre de 1789 i es va dirigir cap al nord. Al seu pas, va calar foc a un camp de blat de moro; però la pluja va apagar ràpidament el foc. Poc després, un llamp va colpejar un roure a Aylesford Earl Park a Packington.

Aquest arbre mesurava prop de 12 metres, inclòs el seu tronc que per si mateix, arribava als 4 metres. No va tocar la branca més alta, sinó la que es projectava més al sud. Un home, que s’havia refugiat contra el costat nord de l’arbre, va morir a l’instant, la seva roba es va incendiar i també es va cremar la molsa (liquen) de l’arbre, a on descansava la part posterior del cap. Dos homes que van presenciar l’incident es van precipitar immediatament cap a ell quan el van veure caure; i la pluja caiguda espessa, havia format un petit llac no gaire lluny del lloc, tant que aviat el foc es va apagar; però els efectes del foc a la meitat del cos i a la roba van indicar que la combustió havia estat instantània, no progressiva.

Una part de la matèria elèctrica viatjava a través del bastó que l’home tenia a la mà, l’extrem descansant del seu cos; i a on el pal tocava el terra, va fer una perforació amb un diàmetre d’uns 6 centímetres i mig i gairebé 13 centímetres de profunditat. Poc després vaig examinar aquest forat i només vaig trobar les arrels de les herbes cremades. Tot l’observació probablement hauria acabat aquí si Lord Aylesford no hagués decidit erigir-hi un monument, no tant per commemorar l’esdeveniment com per inscriure-hi un advertiment per als incauts del perill de refugiar-se sota un arbre durant una tempesta. Mentre s’excavaven les bases d’aquest monument, la terra es va remoure al lloc esmentat anteriorment i el sòl va aparèixer ennegrit fins a una profunditat d’uns 25 centímetres. A aquesta distància hi havia una arrel de l'arbre, completament ennegrida; però aquesta foscor només era superficial i no s’estenia molt lluny. Uns 5 centímetres més endavant, va començar a aparèixer material de quars fos, que abastava 45 centímetres".

Fulgurita: nascuda del llamp

Aquest material de quars del qual parla William Withering és fulgurita; una barreja de terra, sorra, roca, sediment i restes orgàniques fusionades i de vegades vitrificades juntes sota l’acció d’un llamp. Aquestes formacions són més freqüents en sòls sorrencs, però també es poden trobar en altres tipus de sòls –sovint rics en òxids de ferro– i fins i tot s’originen al voltant de les arrels dels arbres. Si els termes "pedra del llamp" i "ceràunia" (de l'antic grec  keraunós) s'han utilitzat en el passat, avui el terme fulgurita preval entre els mineralogistes, geòlegs i col·leccionistes. 

 
Clic per engrandir. La fulgurita sol ser buida. L’interior llis marca el pas dels llamps, que
vitrifiquen els minerals. Crèdit: Universitat de Nevada, Reno.

Les primeres explicacions d’aquest fenomen es poden trobar als escrits de Fiedler i Hentzen, i després de dos-cents anys d’avenç científic, això és el que ens expliquen els llibres de text. Quan els llamps entren en contacte amb el terra, de vegades penetren a través del substrat de diversos metres de profunditat, descarrega una energia de més de mil milions de joules. La temperatura dels materials afectats augmenta instantàniament en diversos milers, o fins i tot desenes, de milers de graus, cosa que fa que els elements silícics es fonguin i de vegades es vaporitzin.

Aquestes concrecions solen ser buides, el seu exterior rugós i l'interior llis i brillant o amb belles bombolles. Enormes o diminutes, allargades, dendrítiques o monolítiques, la mida i la forma d’aquestes estructures, però també la seva composició varien en funció de la potència del llamp i del tipus de terra que toqui. Un dels més llargs descoberts al nostre temps fa 4,9 metres, però Charles Darwin afirma que els tubs similars trobats al comtat de Cumberland feien fins a 9,1 metres de llargada.

Les persones afectades per un llamp poden presentar figures de Lichtenberg a la superfície de
la seva pell, que marquen el camí seguit per l’electricitat a través del seu cos. Crèdit: Mahajan et  al.

Curiosament, sovint trobem en els seus patrons les branques de les figures de Lichtenberg, aquells dibuixos que un llamp traça sobre els materials que impacta, ja siguin un bloc d’acrílic, un tros de fusta recobert de solució salina o la pell d’un home desafortunat, que hauria estat al lloc equivocat en el moment equivocat. La fulgurita inscriu a l'eternitat el pas d'aquesta formidable i efímera criatura que és un llamp. I, per tant, no és d’estranyar que aquest objecte hagi trobat durant molt de temps un lloc privilegiat als armaris de curiositats.


Clic a la imatge per engrandir. Ens retrobem properament per incorporar un nou capítol al Gabinet de curiositats. Crèdit imatge: nosorogua, Adobe Stock, Futura
 
Veure: 

Anterior: 13 La pedra solar dels víkings
Següent: En preparació

 

Ho he vist aquí.

Cap comentari:

Publica un comentari a l'entrada

Aquí pots deixar el teu comentari